30 septiembre 2011

El Sistema Solar pudo tener un quinto planeta gigante




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El Sistema Solar parece un ordenado baile de planetas, cada uno girando en su sitio, como en un ballet clásico en el que existen ocho primeras figuras. Pero cabe la posibilidad de que en el pasado alguien más estuviera en la pista y que el ritmo al que todos danzaran tuviera más que ver con el rock o con el jazz que con un armonioso vals, por lo que es posible que algunos bailarines enloquecidos entraran en competencia y uno de ellos saliera perdiendo.

Una nueva investigación sugiere que un quinto planeta gigante -los otros cuatro son Urano, Saturno, Júpiter y Neptuno- fue expulsado de nuestro sistema hace unos 4.000 millones de años. Ese mundo misterioso podría encontrarse en la actualidad a miles de años luz de distancia y, lo que es igual de sorprendente, existe la posibilidad de que tenga lunas que, si reúnen las condiciones adecuadas, aún sean lo suficientemente cálidas para albergar vida.

Un encuentro cercano con Júpiter volvió inestable el sistema y el quinto gigante fue expulsado de su lugar de nacimiento.


Nuestro Sistema Solar es un lugar extraordinariamente ordenado. Los planetas se mueven en órbitas amplias, casi circulares. Es un sistema ejemplar, muy diferente a otros descubiertos donde las órbitas de los planetas alrededor de sus estrellas son muy inclinadas o elípticas. Algunos de esos mundos se acercan tanto a sus soles que corren el riesgo de morir extenuados.

David Nesvorny, del Instituto de Investigación del Sudoeste en Boulder, Colorado, ha realizado una serie de simulaciones que demuestra que esto no siempre fue así. El científico cree que en el pasado el Sistema Solar acogió un quinto planeta gigante con varias docenas de veces la masa de la Tierra. Este mundo de grandes dimensiones pudo haberse situado entre Saturno y Urano o más allá de Neptuno.

Un quinto mundo gigante desconocido salió disparado hace 4.000 millones de años tras un encontronazo con Júpiter, según sugiere una investigación.


Al parecer, un encuentro cercano con Júpiter volvió inestable el sistema y el quinto gigante fue expulsado de su lugar de nacimiento. La simulación de Nesvorny, que Discovery Channel explica en su web, indica que nuestro Sistema Solar fue originalmente muy caótico. Cuerpos más pequeños también «recibieron una patada» y fueron enviados lejos, y se produjo un «bombardeo» de material que la Luna lleva impreso en su superficie a modo de cicatrices.

Planetas solitarios.

Lo sucedido no es tan increíble como parece. Muchos planetas sin compañía pueden haber sido expulsados de sus sistemas planetarios y flotar libremente por el espacio. Hace poco, un equipo de investigadores de Japón y Nueva Zelanda descubrió diez cuerpos oscuros, de la masa de Júpiter, alejados de cualquier estrella. Estos planetas solitarios son bastante comunes en nuestra galaxia.

Además, el planeta expulsado podría tener sus propias lunas. En ese caso, esas compañeras podrían mantenerse cálidas en ausencia de su estrella y, quizás, mantengan el suficiente calor para albergar vida.

Fuente: ABC

La fuerza gravitacional que estos objetos ejercen sobre astros mas pequeños es lo suficientemente elevada como sacarlos de órbita, enviándolos a vagar solos y sin estrella.


Quantum opina:

En 1999 un científico propuso la existencia de una familia extraña de planetas, desprovista de un sol, pero capaz de sostener vidas. En ese primer estudio, publicado en la Revista Nature del 1 de julio de 1999, Dave Stevenson del California Institute of Technology in Pasadena, Calif., presentó las razones básicas por las que un planeta sin sol puede abrigar vida.

Tales cuerpos son más probables de ser expulsados de su Sistema Solar cuando se están formando. Durante este período, se cree que un Sistema Solar está impregnado con hidrógeno. El planeta entonces conservaría una atmósfera densa de hidrógeno que actuaría como manta para conservar el calor. Esto, combinado con el calor que la radioactividad natural provee a un planeta parecido a la Tierra, debe permitir bastante acumulación de calor para sostener el agua líquida.

- Estrellas sin planetas y planetas sin estrellas
- Es probable que existan millones de exolunas habitables
- 23% de estrellas similares al Sol tienen planetas del "tamaño" de la Tierra
- Descubren 32 nuevos exoplanetas, ya son 400 los conocidos hasta el momento



Cierra hoy sus puertas el Tevatrón




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El acelerador de partículas circular Tevatrón, el equivalente americano del Gran Colisionador de Hadrones (LHC) del Centro Europeo de Investigación Nuclear (CERN), cierra sus puertas este viernes 30 de septiembre 2011 por falta de financiación, un hecho que los medios de comunicación de Estados Unidos definen con "el fin de la era de los grandes físicos estadounidenses".

El Tevatrón, que comenzó su andadura hace 26 años, ha trabajado con la aceleración de protones y antiprotones con un anillo de 6,3 kilómetros de circunferencia que ha logrado alcanzar energías de casi 1 Teraelectronvoltio (TeV). El LHC europeo ha logrado trabajar con 7 TeV, una circunstancia que, a juicio de los expertos, también ha ayudado a que el "viejo ciclotrón" diga ahora adiós a su actividad.

En los últimos años se le habían hecho varias actualizaciones, siendo la más importante la adición del anillo llamado inyector principal que se construyó entre 1994 y 1999 con un coste de 290 millones de dólares. Entre sus grandes descubrimientos destacó el 'Quak Cima', en 1995, una partícula elemental perteneciente a la tercera generación de quarks, y el más masivo de los quarks, tanto como los núcleos de oro.

Su cierre pone fin a una gran etapa en la física de EEUU.


Además, en el año 2000 descubrió el neutrino tauónico (o tau-neutrino, una partícula del grupo de los leptones que tiene una masa un millón de veces menor que el electrón; y en el 2007 se llegó a conseguir la medición de la masa del quark tipo con una precisión muy cercana al 1 por ciento.

Según han señalado los científicos, es poco probable que Estados Unidos sea capaz de conseguir los recursos suficientes para abordar un nuevo proyecto dentro de la física de partículas. En este sentido, señalan que Estados Unidos está cediendo a Europa el poder en la física de alta energía, de hecho, apuntan que muchos de los científicos estadounidenses que trabajaban con el Tevatrón ahora colaboran con el CERN, incluso la NASA ha solicitado ayuda a Europa. El director general del CERN, Rof Heuer, ha querido destacar las "fenomenales contribuciones del Tevatrón a la física de partículas".

Tres instituciones españolas, el Instituto de Física de Cantabria (IFCA), el Instituto de Física de Altas Energías (IFAE) de Barcelona y el Centro de Investigaciones Energéticas, Medioambientales y Tecnológicas (CIEMAT), han participado directamente en sus experimentos. Estos tres centros forman parte del Centro Nacional de Física de Partículas, Astropartículas y Nuclear (CPAN), proyecto Consolider-Ingenio 2010.

Fuente:Europa Press


El cierre del acelerador deja en manos europeas el poder de la física moderna.



Quantum opina:

Hoy a las 18.00 (GMT), hora a la que comenzó el acto oficial de su clausura, se puso punto y final a la trayectoria de un ingenio de la física que durante casi tres décadas (26 años) fue símbolo de la pujanza estadounidense en este campo y en la ciencia en general. Ingenieros, científicos y medios especializados del país han lamentado en estos últimos días que con su cierre se pone fin también a una gran etapa en la física de EEUU y se abre, al mismo tiempo, un futuro que muchos no ven halagüeño para la investigación.

El cierre del acelerador deja en manos europeas el poder de confirmar o descartar la existencia del llamado "bosón de Higgs" o "partícula divina", el último elemento que falta por determinar en el modelo de física de partículas y que explicaría el origen de la masa, es decir, una de las claves del Universo.

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Estación Espacial Internacional (ISS) evita colisión con basura espacial




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La Estación Espacial Internacional (ISS por sus siglas en ingles) ha evitado con éxito una colisión con basura espacial. Los especialistas han modificado su trayectoria para ponerla a una distancia segura del fragmento de un cohete antiguo que le amenazaba. La maniobra, que duró 2,8 minutos, permitió aumentar la órbita de la plataforma en 4,7 kilómetros.



Los expertos comentaron que la medida fue inevitable ya que la pieza, de 10 centímetros de diámetro, podría pasar a solo unos 300 metros de la EEI y causarle graves daños. El ‘amenazador’ trozo fue identificado como un fragmento del cohete portador Tsiklón-3, lanzado al espacio hace dos décadas, en 1991 y que puso en órbita los satélites Intercosmos-25 y Maguión-3.

No es la primera maniobra de este tipo que realiza el complejo espacial en lo que va de año. En abril, la EEI fue elevada debido a una fracción peligrosa del satélite ruso Kosmos 2251. En junio otro fragmento de basura cósmica que se había acercado demasiado a la EEI, obligó a los tripulantes a refugiarse en la nave espacial Soyuz acoplada a la estación.

Imagen virtual de los desechos espaciales alrededor de la Tierra.


Así se destruyen las naves y satélites en desuso.


Tanto la basura cósmica como la estación se mueven a una velocidad muy elevada. Los expertos explican que el fragmento del cohete en cuestión pesa sólo varias decenas de gramos, pero se mueve a una velocidad de cerca de 10 kilómetros por segundo, lo que es mucho mayor que la de un proyectil. Una colisión, incluso con un objeto relativamente pequeño, puede resultar extremadamente peligrosa.

En la EEI actualmente está de guardia la tripulación de la 29ª expedición, formada por el comandante Michael Fossum (EE.UU.) y los ingenieros de a bordo Serguéi Vólkov (Rusia) y Satoshi Furukava (Japón).

Fuente: RIA Novosti


Pruebas en laboratorio del impacto entre una esfera pequeña de aluminio, de 1,2 cm de diámetro y 1,7 gramos moviéndose a 6,8 km por segundo contra un bloque de aluminio de 18 cm de grosor. En el punto de impacto se pueden dar condiciones de temperatura y presión mayores que las que se calcula hay en el centro de la Tierra, es decir, más de 5.700 grados C y 356 GPa.Space debris: assessing the risk. ESA / Agencia Espacial Europea.


Quantum opina:

El pasado 28 de junio, los seis tripulantes que se encontraban en la Estación Espacial Internacional, tres rusos, dos americanos y un japonés, vivieron momentos dramáticos. Incluso se vieron obligados a dejar el complejo y refugiarse en la nave rusa ‘Soyuz’. Una nube de fragmentos de basura cósmica de considerable tamaño pasó a tan solo 250 metros de la plataforma a una velocidad superior a los cinco kilómetros por segundo.

Mientras tanto más del 80% de los cohetes, satélites y otros vehículos lanzados al espacio desde 1957 se encuentran en la órbita terrestre, sin cumplir función alguna. Es basura cósmica, que se mueve a velocidades que oscilan entre ocho y diez kilómetros por segundo. Por lo cual cualquier objeto, por más diminuto que sea, puede causar serios daños a una nave espacial. La acumulación de estos residuos preocupa a las naciones más desarrolladas, que ven peligrar sus futuros proyectos espaciales.

Aún cancelando toda actividad espacial, a nivel mundial, la cantidad de basura espacial aumentaría en unos 20 o 30 años,debido a la colisiones entre los objetos ya existentes.

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26 septiembre 2011

3 asteroides pasarán cerca de la Tierra, mañana el primero




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Para mañana 27 de septiembre 2011 tendremos la aproximación de un objeto celeste a nuestro planeta, y no me refiero al tan mencionado cometa Elenin. Me refiero al asteroide 2011 SE58, de 13 metros de diámetro, el cual estará a una distancia de 230,640 km de nuestro planeta (0,6 LD); es decir, casi la mitad de la distancia que separa la Tierra de la Luna (para ser exactos, dos tercios más cerca que la Luna). El mismo aparece publicado en SpaceWeather.com, en su lista de asteroides potencialmente peligrosos. Junto a éste, encontramos también otros dos objetos a ser considerados y que sobresalen en rojo en la mencionada lista (ver más abajo).

El 17 de octubre 2011, el asteroide 2009 TM8, de 8 metros de diámetro, estará a 0,9 LD (distancias lunares) de la Tierra, y para el 8 de noviembre 2011 el no menos famoso, asteroide 2005 YU55, de 175 metros de diámetro, estará a 0,8 LD (distancias lunares) de la Tierra. Todo esto destacado dentro de un grupo de 1.250 asteroides potencialmente peligroso.

Relación de los asteroides que tendrán un encuentro próximo a la Tierra. Los destacados en color rojo corresponden a los asteroides 2011SE58, 2009 TM8 y 2005 YUGG.


El asteroide 2005 YU55 es un asteroide del tipo C que, en su momento más próximo a la Tierra alcanzará un brillo de magnitud visual de 11 º y deberá ser visible fácilmente para los observadores en los hemisferios norte y sur. La aproximación más cercana a la Tierra y la Luna será de 0,00217 AU y 0,00160 UA respectivamente. La hora estimada es 08 de noviembre 2011 a las 23:28 UT y 9 de noviembre 2011 a las 07:13 UT.

2005 YU55 fue descubierto el 28 de diciembre 2005 por Robert McMillan del Programa de Spacewatch, cerca de Tucson Arizona, sin embargo, el objeto ha sido observado previamente por Mike Nolan, Ellen Howell y sus colegas con el radar de Arecibo entre el 19 y el 21 abril 2010, mostrando ser un objeto muy oscuro y de forma casi esférica. Debido a su período de rotación aproximado de 20 horas, es ideal para las observaciones de radar, siendo el mejor momento cuando el objeto entre en la ventana de observación del radiotelescopio de Arecibo el 8 de noviembre 2011.

Trayectoria del asteroide 2011 SE58.



Trayectoria del asteroide 2009 TM8.


Trayectoria del asteroide 2005 YU55.

Aunque es clasificado como un objeto potencialmente peligroso, 2005 YU55 no representa una amenaza de colisión con la Tierra durante al menos los próximos 100 años. Sin embargo, esta será la aproximación más cercana hasta la fecha por un objeto tan grande que conocemos de antemano y un evento de este tipo no volverá a suceder hasta el 2028 cuando el asteroide 2001 WN5 cruce entre nosotros y la Luna a 0,6 LD (distancias lunares).

Fuente: Spaceweather.com


Como pueden observar, aunque veamos una trayectoria (como las anteriores) donde hay un ligero acercamiento del astetoide, la realidad es que al ponerla totalmente horizontal (cero grados latitud eclíptica) no hay roce alguno con el asteroide.


Quantum opina:

Utilizando el sistema de radar Goldstone, que es relativamente nuevo y funciona a modo de "chirrido", los expertos de la NASA tendrán la oportunidad de reconstruir un modelo del asteroide con una resolución de al menos 4 metros. Varias otras imágenes de alta resolución (de 7,5 metros) también están previstas en Arecibo para esa fecha. La interpretación de las observaciones de radar y la colaboración de algunas observaciones con el infrarrojo, permitirá definir las características del objeto en rotación y proporcionar detalles de la naturaleza de la rugosidad de su superficie y la composición mineral del mismo.

Dado que el asteroide se acercará a la Tierra desde la dirección hacia el Sol, será un objeto de luz durante el día, por lo menos hasta el momento de su máximo acercamiento. El mejor momento para nuevas observaciones desde la tierra será en la tarde del día 8 de noviembre 2011, después de las 21:00 UT (desde el Atlántico oriental hasta la zona de África occidental). Pocas horas después de su enfoque cerca de la Tierra, será de acceso general para observaciones ópticas e Infrarrojas pero, debido a su rápido movimiento a través del cielo, será un objetivo difícil de captar por un lente aficionado.

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24 septiembre 2011

Otro satélite fuera de control, ROSAT caerá finales octubre




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Un telescopio espacial alemán llamado ROSAT (Roentgen Satellite) impactaría en el planeta a finales de octubre 2011 y provocaría mas daños que el UARS en áreas pobladas. La NASA calcula el riesgo de impacto en 1 en 3200. Pero a fines de Octubre o inicios de Noviembre, el ROSAT reentrará a la atmósfera terrestre presentando una probabilidad en 1 de 2000 de hacer daño real.

El riesgo más alto viene de los requerimientos para espejos de rayos-X en el espacio. Estos espejos han sido reforzados fuertemente para evitar fracturas e impactos, por lo que es muy probable que den una fuerte resistencia al calor y fricción de la reentrada atmósferica.




El ROSAT es un telescopio espacial de rayos X construido por el laboratorio aeroespacial alemán DLR y lanzado por la NASA en 1990. Pesa 2,4 toneladas y, según explica DLR en su página web, al menos 30 fragmentos del satélite, que suman 1,6 toneladas, caerán a la Tierra a finales de octubre. El fabricante explica que el sistema de rayos X, con sus espejos y un soporte mecánico hecho de fibra de carbono, podría ser la pieza más pesada.

Heiner Klinkrad, director del departamento de basura espacial de la Agencia Espacial Europea en Darmstadt (Alemania), aseguró ayer a la edición digital de la revista New Scientist que la enorme estructura del espejo del satélite "sobrevivirá a las altas temperaturas de la reentrada" del artefacto en la atmósfera.

Telescopio espacial alemán ROSAT (Roentgen Satellite).


ROSAT fue desactivado en 1999 y está cayendo desde entonces. No cuenta con un sistema de propulsión a bordo que permita controlar esa caída y, como en el caso del UARS, la fuerte actividad solar está modificando su órbita. Por ello, los expertos desconocen el momento exacto de su entrada en la atmósfera y también el lugar en el que caerá a la Tierra.

La Academia Nacional de Ciencias (NAS) alertó recientemente de que el problema de la basura espacial se ha multiplicado en los últimos seis años. En la órbita terrestre hay unos 22.000 fragmentos de aeronaves que se han acumulado desde el comienzo de la carrera espacial, hace más de medio siglo.

Fuente: New Scientist

El riesgo más alto viene de los espejos de rayos-X pues han sido reforzados fuertemente para resistir fracturas e impactos, así como una fuerte resistencia al calor y fricción de la reentrada atmósferica.


Quantum opina:

Mientras el mundo espera conocer más detalles acerca del impacto del satélite UARS, nos llega la noticia de otro satélite gigante que está listo para una caída semejante en cuestión de semanas. Nos referimos al telescopio espacial alemán ROSAT, el cual estuvo desde 1990 hasta 1999 a una órbita de 575 kilometros sobre la Tierra. Hoy en día la fricción atmosférica lo mantiene a una altura de menos de 327 km y no tiene sistema de propulsión a bordo para controlar su descenso.

Se espera su reingreso en la atmósfera a una velocidad de unos 28.000 kilómetros por hora, desintegrando algunos de sus componentes a principios de noviembre. En la actualidad existe un error de más o menos cinco semanas en esta predicción, por lo que el aterrizaje podría ocurrir a principios de octubre. El ROSAT se encuentra en una órbita de 53 grados de latitud norte y 53 grados sur. Los expertos esperan que la mayor parte de los escombros que logren impactar el suelo lo hagan en una región compacta, pero los fragmentos podrían caer dentro de una rango de 80 km de ancho.

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23 septiembre 2011

UARS baja velocidad, impacto al final de la noche o primera hora de mañana




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El satélite UARS está ya en órbita a 160 por 170 kilómetros, según el último parte de la NASA, a las 16.30 (hora peninsular) y la entrada en la atmósfera "se espera ahora a última hora de hoy o primera hora de mañana" (hora de la costa Este de EEUU). La actividad solar ha dejado de ser el factor principal en la tasa de descenso del artefacto, señala la NASA. Pero la orientación del UARS parece que ha cambiado y ahora desciende más despacio. Además, la NASA matiza que aunque es muy baja la probabilidad de que algún fragmento no se queme al entrar en la atmósfera, no se puede descartar completamente.



Una caída en territorio de Norteamérica quedó ayer descartada en el parte diario de la NASA. A medida que se acerque el momento crítico, la agencia espacial podrá indicar con mayor precisión los datos de hora y lugar. De momento, ha señalado que la probabilidad de que el UARS produzca algún daño a una persona es muy escasa (una entre 3.200) y lo más seguro es que caiga en el océano, dado que la mayor parte de la superficie de la Tierra es agua. Al entrar en la atmósfera, el UARS se destruirá y quemará en su mayor parte, dadas las altas temperaturas que se generan por el rozamiento, pero algunas piezas pueden sobrevivir, 26 han calculado los ingenieros, sobre todo las de titanio y acero, y esas llegarían al suelo. La NASA ha declarado su interés en recuperar cualquier pieza de su satélite y pide, para ello, la colaboración de ciudadanos y autoridades de los países en los que potencialmente pueden caer.

Como el UARS se puso en órbita con una inclinación de 57 grados sobre el Ecuador, va barriendo toda la Tierra entre 57 grados de latitud Norte y 57 de latitud Sur, de manera que no puede entrar en la atmósfera fuera de esta amplia franja. El satélite, que costó 750 millones de dólares (unos 540 millones de euros al cambio actual), se lanzó al espacio en 1991 con la misión de observar la capa de ozono del planeta, la composición química de la alta atmósfera, los vientos y las temperaturas. Fue un éxito y estuvo operativo, en órbita a 580 kilómetros de altura, más tiempo de lo previsto, hasta 2005, cuando dejó de funcionar.

La imagen muestra algunas tomas telescopicas del satélite UARS capturadas el 15 de septiembre 2011. Crédito Thierry Legault - Emmanuel Rietsch.


Ahí se originó el problema. Según Belló-Mora, "no se debe apurar hasta el último momento la utilización de un satélite, sino que hay que conservar algo de combustible y capacidad de control para planificar y dirigir su reentrada en la atmósfera". Si se hace correctamente, como en el caso de la estación Mir, en 2008, los controladores de un equipo en órbita que se deja de utilizar lo dirigen hacia el océano, normalmente el Pacífico (por su extensión), evitando así que puedan caer sus fragmentos en zonas habitadas.

La falta de control del satélite, además, dificulta la predicción del lugar y la hora de su entrada en la atmósfera y caída. Dos factores confieren incertidumbre a los cálculos de los especialistas: la actividad solar y la posición del artefacto que está a punto de caer. El otro factor de incertidumbre es la orientación del UARS. Mide algo más de 10 metros de largo y, si va atravesado, expone una gran superficie al rozamiento atmosférico, área que es notablemente menor si va enfilado (su diámetro es de unos 4,5 metros) realizando tumbos en su entrada.

Fuentes: El País, NASA

Trayectoria del satélite UARS.


Quantum opina:

Utilizando su cuenta de la red de microblogging (Twitter), la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA por sus siglas en inglés) de los Estados Unidos aclara: "La reentrada se espera para el final del viernes 23 de septiembre o el inicio del 24, teniendo en cuenta la hora del este (de los Estados Unidos)". "La actividad solar ya no es el factor más decisivo en el ratio de descenso del satélite. Su orientación o configuración aparentemente ha cambiado, y su descenso es ahora más lento".

"Hay una baja probabilidad de que los desechos que sobrevivan a la reentrada caigan en Estados Unidos, pero la posibilidad no puede ser anulada a causa de su cambio de velocidad de descenso". "Es muy temprano para predecir con certeza el tiempo y lugar de la reentrada, pero las predicciones serán redefinidas en las próximas 12 ó 18 horas".

"No hay nada radioactivo en UARS. No hay razón para no tocar nada que usted piense que puede ser un desecho espacial: el metal liviano corta. Las piezas de #UARS se habrán ralentizado mucho para cuando alcance la Tierra: podrían caer a unos 50 kilómetros por hora. Las posibilidades de que usted sea golpeado por una pieza de #UARS es una en varios billones. Muy improbable". "Las piezas de #UARS que aterricen en la Tierra no estarán muy calientes. El calor cesa a 32 kilómetros de altura, y luego se enfrían.

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21 septiembre 2011

Cometa ELENIN consumido por la radiación solar, se está desintegrando




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La NASA emitió a mediados de agosto un comunicado llamando a la calma y explicando que nada va a suceder entre el 26 y el 27 de septiembre. El cometa Elenin (C/2010 X1) tendrá su mayor acercamiento a la Tierra el próximo 16 de octubre, sin embargo, este cuerpo estelar sólo tiene 3,5 km. de diámetro y es demasiado insignificante como para alterar la órbita de un planeta o para remover las placas tectónicas de la Tierra y causar terremotos (como han venido pronosticando algunos pseudocientíficos). Además, durante su máxima aproximación Elenin estará a más de 35 millones de km. de distancia, 92 veces la distancia que nos separa de la Luna y casi la misma distancia que hay entre la Tierra y Venus.

Por no mencionar que Elenin alcanzó el pasado 10 de septiembre su punto de mayor acercamiento al Sol (perihelio) y los científicos han constatado en los últimos días una rápida disminución de su brillo, lo que parece indicar que, consumido por la radiación solar, el cometa se está desintegrando. Por lo que éste será, casi con total seguridad, su último viaje alrededor del astro rey.

Cometa Elenin el 19 de agosto 2011 (izquierda) y 29 de agosto 2011 (derecha).


Cometa Elenin - 19 al 23 agosto 2011.


Don Yeomans, uno de los pesos pesados de la agencia espacial norteamericana, fue el encargado de rebatir los argumentos de los apocalípticos y los desmontó uno por uno. "En comparación -llegó a decir el experto - mi coche ejerce una mayor influencia sobre las mareas del océano que el cometa Elenin". Pero nada de eso sirvió.

En un último intento por recuperar la cordura, la NASA colgó en Youtube un vídeo en el que David Morrison, otro de sus mejores investigadores, enviaba hace apenas un par de días un mensaje tranquilizador y explicaba, una vez más, que no existe razón para tanta alarma y que no hay forma alguna de que el Elenin tenga ni uno solo de esos efectos devastadores.

En resumen, esto es lo que se sabe realmente del Elenin: Se trata de un cometa pequeño (mucho más pequeño que el famoso Halley, por ejemplo), y su núcleo tiene entre 3 y 4 km. de diámetro. Procede de la nube de Oort, una remota región en el extremo del Sistema Solar llena de resíduos de la época de su formación. Se trata de un cometa de periodo largo, es decir, con una órbita muy elíptica que le lleva a aproximarse al Sol una vez cada casi diez mil años.

A la izquierda el cometa Elenin - 29 de agosto 2011. A la derecha el cometa Elenin - 2 de septiembre 2011. Crédito: Michael Mattiazzo.


El cometa Elenin - 11 de septiembre 2011. Crédito: Michael Mattiazzo.


El cometa Elenin - 14 de septiembre 2011. Crédito: Michael Mattiazzo.


El cometa se acercará hasta 35 millones de km. de la Tierra el próximo día 16 de octubre y será visible en el cielo durante unos días antes de esa fecha, como un pequeño punto brillante. Después, el Elenin, o lo que quede de él tras su cita con el Sol, se alejará para siempre hacia la región que le vio nacer.

Por supuesto, según explica Yeomans, “el cometa no encontrará cuerpos oscuros que podrían perturbar su órbita, ni nos va a influir de alguna manera aquí en la Tierra", y no existe forma alguna de que su paso pueda tener algún efecto medible en nuestro planeta.

Elenin tendrá su máximo acercamiento a la Tierra el 16 de octubre 2011.


En cuanto a las alineaciones con la Tierra y el Sol y su coincidencia con las fechas de los terremotos de Chile y Japón, tampoco son ciertas. Y es que los "científicos" que han estado jugando con el simulador de órbitas del JPL no han tenido en cuenta el hecho de que en la pantalla de sus ordenadores todas las órbitas se ven en un mismo plano, mientras que en la realidad el Sistema Solar es un espacio tridimensional. Es decir, que bastaría con mirar esas alineaciones desde un punto de vista lateral para darse cuenta de que nunca han existido.

Y aunque efectivamente se hubieran producido, ninguna de ellas habría tenido modo de provocar una catástrofe. Sería como decir que un grano de arena ejerce la fuerza gravitatoria suficiente para alterar la trayectoria de un balón de baloncesto en pleno vuelo y a varios km. de distancia. O de causarle, desde allí, cualquier clase de desperfecto.

Trayectoria del cometa Elenin destacando los días 10 de septiembre 2011, 26 de septiembre 2011 y 16 de octubre 2011.


Quantum opina:

Para el 26 y el 27 de este mes de septiembre algunos "científicos" (entre ellos un tal Mensur Omerbashib) pronosticaron una oleada de erupciones masivas, grandes terremotos, tsunamis, tormentas solares catastróficas, y hasta inversión magnética de los polos durante esos días, debido a que el cometa estará alineado con la Tierra y el Sol. Es decir, si trazamos una línea recta esta tocaría a la vez los tres cuerpos celestes. Algo que erróneamente han ligado a eventos como los terremotos de Chile (el 27 de febrero de 2010) y de Japón (el 11 de marzo de 2011).

Durante la primera alineación (la del 27 de febrero de 2010) el cometa Elenin se encontraba a unos 630 millones de km. de la Tierra. Durante la segunda (el 11 de marzo de este año), había reducido esa distancia a la mitad (cerca de 300 millones de km), lo que explica (según ellos) porque el terremoto de Japón fue más destructivo que el de Chile. Nada creíble por cierto. Por el momento le recomendamos observar las fotos que colocamos en esta entrada para que puedan darse cuenta por si mismos que el cometa no es, ni será, una amenaza para la Tierra.

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18 septiembre 2011

Descubren primer planeta con dos soles




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El observatorio espacial Kepler de la NASA ha descubierto, a 200 años luz de distancia de la Tierra, un planeta que, aunque frío y gaseoso en vez de un tórrido desierto, es lo más parecido al mundo ficticio Tatooine, el hogar del joven Skywalker, que los astrónomos han encontrado jamás. Como ocurre en Star Wars, el nuevo Kepler-16b también tiene dos soles, con la diferencia de que los suyos son absolutamente reales. Se trata del primer planeta circumbinario -que orbita no una, sino dos estrellas- cuya existencia ha podido ser confirmada por los científicos.



«Una vez más, encontramos que nuestro Sistema Solar es solo un ejemplo de la variedad de sistemas planetarios que la naturaleza puede crear», afirma Josh Carter, del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica (CfA). Antes de que Kepler-16b apareciera en escena, otros planetas habían sido sospechosos de ser iluminados por dos soles, pero su tránsito nunca había sido detectado.

Dar con Kepler-16b no fue nada fácil. Según relatan en la revista Science, los astrónomos se dieron cuenta de la presencia de las dos estrellas porque se eclipsaban la una a la otra periódicamente. Un primer eclipse sucedía cuando la estrella más grande estaba parcialmente bloqueada por la pequeña y el segundo se producía cuando la pequeña quedaba completamente bloqueada por la grande. Sin embargo, observaron que el brillo del sistema disminuía sin un motivo aparente en intervalos irregulares, cuando no tocaba. Esto les hizo pensar que había un tercer objeto en discordia que, al pasar por delante, se delataba. Como las estrellas se encontraban en diferentes posiciones en su órbita cada vez que el tercer cuerpo hacía aparición, los investigadores dedujeron que el extraño compañero daba vueltas alrededor no de una, sino de las dos estrellas.

Los astrónomos se dieron cuenta de la presencia de las dos estrellas porque se eclipsaban la una a la otra periódicamente.


Cada 229 días

Las dos estrellas se orbitan entre sí cada 41 días a una distancia media de 21 millones de millas, mientras que el planeta Kepler 16-b las orbita cada 229 días a 65 millones de millas (similar en número de días a la órbita de Venus). El nuevo mundo es parecido a Saturno tanto en tamaño como en masa y, posiblemente, es bastante frío, con una temperatura en la superficie que oscila entre -100 y -150 grados Fahrenheit, ya que sus dos soles son considerablemente más pequeños y fríos que el nuestro. Es muy difícil que reúna condiciones para la vida, pero su hallazgo demuestra la diversidad de planetas en nuestra galaxia.

«Este descubrimiento es asombroso», afirma Alan Boss, investigador del Instituto Carnegie para la Ciencia. «Una vez más, lo que antes solo era ciencia ficción se ha convertido en realidad».

Fuente: ABC

El nuevo planeta es probablemente una bola de gas más o menos del tamaño de Saturno, aunque tiene una densidad superior del promedio, a unos 200 años luz de la Tierra, en la constelación Cygnus.


Quantum opina:

La realidad al fin alcanzó a la ciencia ficción. Aunque se sospechaba que sistemas de estrellas dobles (circumbinarios) podrían albergar planetas, esos cuerpos más pequeños nunca habían sido vistos. Es la primera detección directa de un hecho de tal magnitud; realmente no se sabe cómo se formó este planeta. Desde hace tiempo se piensa que para que su órbita sea estable un planeta que pertenezca al mismo tiempo a dos estrellas debería estar por lo menos siete veces tan lejos de las estrellas como éstas lo estén una de otra. Kepler-16b tendría que estar por lo menos al doble de distancia de la que está para sobrevivir.

De momento, los científicos le han dado el nombre de Kepler-16b, según la nomenclatura del Sistema Astronómico Internacional, pero informalmente lo denominan Tatooine, planeta donde vivían Luke y Anakin Skywalker, protagonistas de la saga "Star Wars" del cineasta George Lucas, que también tenía dos soles.

Tatooine (planeta donde vivía Luke Skywalker en la saga "Star Wars") tenía dos soles, sin embargo a diferencia de Tatooine, Kepler-16b es frío, gaseoso y no parece que se den las condiciones para albergar vida.


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16 septiembre 2011

CoRot-2a está evaporando su planeta más cercano




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La estrella cercana CoRoT-2a, situada en la constelación del Águila, a unos 800 años luz de la Tierra, está produciendo un efecto devastador sobre un planeta que orbita a su alrededor extremadamente cerca. Este mundo, con una masa tres veces la de Júpiter, está siendo víctima de un bombardeo con un altísimo nivel de rayos X, 100.000 veces más intenso que el que la Tierra recibe del Sol, una radiación de alta energía que le hace perder 5 millones de toneladas de materia por segundo. El observatorio Chandra de la NASA ha conseguido fotografiarlo. Nada parecido existe en nuestro Sistema Solar.




La separación entre la estrella y su planeta, ambos descubiertos en 2008, es solo el 3% de la distancia que existe entre la Tierra y el Sol, lo que significa que tienen que convivir demasiado cerca para poder soportarse sin «roces». Como esa parcela del Universo resulta demasiado «pequeña» para los dos, el planeta tiene las de perder. La estrella está castigando a su compañero con una andanada de rayos X cien mil veces más intensa que la que la Tierra recibe del Sol. Los datos de Chandra sugieren que la radiación de alta energía de CoRoT-2a está evaporando cerca de 5 millones de toneladas de materia del planeta por segundo, lo que da una idea de lo difícil que es la supervivencia para algunos planetas.

COROT-2b (formalmente conocido como COROT-Exo-2b es el segundo planeta extrasolar detectado por el led francés COROT, orbita la estrella COROT-2 a una distancia de 930 años luz de la Tierra hacia la constelación Aquila.



Un planeta «frito»

«Este planeta está siendo frito absolutamente por su estrella», explica Sebastian Schroeter, de la Universidad de Hamburgo (Alemania). «Lo que pude ser aún más extraño es que puede estar afectado el comportamiento de la estrella que le destruye». Las observaciones de los astrónomos proporcionan evidencias de que CoRoT-2a es una estrella muy activa, con una brillante emisión de rayos X producida por poderosos y turbulentos campos magnéticos. Esta actividad magnética está representada por las prominencias y erupciones en la superficie de la estrella en la ilustración (arriba).

Esta actividad tan fuerte se encuentra normalmente en las estrellas jóvenes, y puede estar causada por la proximidad del planeta. Como muchas veces ocurre en la vida real, el más débil no solo pierde, sino que, por si fuera poco, su desgracia refuerza al enemigo. El planeta puede estar acelerando la velocidad de rotación de la estrella, causando que sus campos magnéticos permanezcan activos más tiempo de lo esperado. Esta teoría viene reforzada por la presencia de otra estrella compañera que orbita a una distancia miles de veces más grande que la que existe entre la Tierra y el Sol. Esta estrella no se ha detectado en rayos X, quizás porque no tiene un planeta cercano, como CoRoT-2b, que le «ponga las pilas».

Fuente: ABC


El objetivo principal de la sonda Corot es la búsqueda de planetas extrasolares, especialmente de aquellos de un tamaño similar al terrestre. En la imagen algunos de los planetas descubiertos por dicha misión.


Quantum opina:

Los nuevos datos de Chandra y el VLT muestran altas dosis de radiación sobre el planeta al cual está evaporando a una velocidad de cinco millones de toneladas de materia por segundo. La evaporación completa llevaría más tiempo de lo que tiene de vida la estrella; ambos, el planeta y su estrella, interactúan gravitacionalmente gracias a una intensa actividad de rayos-X producidos por los campos magnéticos de la estrella. Un comportamiento casi exclusivo de estrellas más jóvenes.

De no ser por el planeta, la estrella podría haber sido mucho menos activa magnéticamente hablando; tal vez girando más lento y convirtiéndose en una estrella mucho más oscura. Asumiendo que la estrella tenga una compañera distante y con la misma edad que CoRoT-2a llegaríamos a la conclusión de que ambas estrellas deberían haberse formado juntas debido a la actividad de sus rayos X, pero esto no es el caso.

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11 septiembre 2011

Satélite fuera de control, NASA desconoce donde caerá




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La NASA advirtió que el Satélite Investigación de la Atmósfera, o UARS (Upper Atmosphere Research Satellite), caerá a la Tierra a finales de septiembre o principios de octubre de 2011, casi seis años después del final de una vida científica productiva. El aparato, que mide alrededor de 4,5 metros, comenzará a caer, y pese a que gran parte de su estructura se quemará en su ingreso a la atmósfera, se espera que otra parte termine estrellándose en tierra.

El riesgo para la seguridad pública es extremadamente pequeño, sin embargo, la seguridad es la prioridad principal de la NASA. Desde el comienzo de la era espacial a finales de 1950, no ha habido informes confirmados de un daño resultante de los objetos espaciales en su re-entrada a la Tierra. Tampoco existe un registro de daños materiales considerables como resultado de la re-entrada de un satélite.



El principal motivo del alerta de la NASA ante este gran satélite cayendo a Tierra es que no pueden determinar con seguridad su posicionamiento actual con proyección y previsibilidad. Es decir, no pueden saber dónde caerá con seguridad porque constantemente su rumbo se modifica debido a la resistencia provocada por la radiación solar.

En 1991, el satélite fue lanzado con la finalidad de investigar los límites entre el exterior y nuestra atmósfera tomando innumerable cantidad de datos sobre los destrozos ocurridos en la capa de Ozono. La misión tuvo una duración de 15 años con excelentes resultados, pero en 2005 comenzó su desmantelamiento, habiéndose programado que su turbina hiciera un último esfuerzo y empujara al UARS en un leve descenso a Tierra. Todo funcionó bien, salvo que, luego de 6 años cayendo casi sin control pero lentamente, convirtiéndose en una amenaza al no saber la NASA exactamente si caerá sobre el océano o sobre alguna zona poblada.

En 2005 comenzó el desmantelamiento con un leve descenso a Tierra. Sin embargo, luego de 6 años ha estado cayendo casi sin control.



Seguimiento por parte de la NASA

NASA colocará las actualizaciones semanalmente hasta cuatro días antes de la esperada re-entrada, luego diariamente hasta unas 24 horas antes de la entrada, después a las 12 horas, seis horas y dos horas antes de entrar. Los cambios vendrán del Centro de Operaciones Conjuntas del Comando Estratégico de la Agencia Espacial de EE.UU. en Vandenberg (base aérea), California, que trabaja todo el día en la detección, identificación y seguimiento de todos los objetos artificiales en órbita terrestre, incluida la basura espacial.

La fecha real de re-entrada es difícil de predecir, porque depende del flujo solar y la orientación de la nave como decae su órbita. A medida que el objeto se acerca, las predicciones sobre la fecha serán más fiables.

Para el 8 de septiembre 2011, la órbita de UARS era de 152 millas por 171 millas (245 km por 275 km) con una inclinación de 57 grados. Debido a que la órbita del satélite está inclinada 57 grados del ecuador, los componentes supervivientes de UARS caerán dentro de una zona entre los 57 grados de latitud norte y 57 grados de latitud sur. Es imposible precisar exactamente el lugar dónde caerían los escombros en la tierra, pero la NASA estima que la huella de los residuos será de unos 500 kilómetros de largo.

Fuente: NASA

Satélite de Investigación de la Atmósfera, o UARS (Upper Atmosphere Research Satellite).



Imagen del satélite UARS tomada en mayo 2009.


Quantum opina:

la Sociedad de Astronomía del Caribe (SAC) indicó que el UARS pudiera ser visible para el Caribe en sus últimas órbitas al planeta. El satélite es grande, y al menos unas 26 piezas pudieran soportar la entrada a la atmósfera y caer sobre la superficie del planeta. Se calculó que su mayor acercamiento ocurre sobre el norte de Canadá y sobre el extremo sur de América del Sur, lo cual pudiera ocasionar que la caída del satélite sea cerca de esas zonas, aunque ocasionalmente ha sido avistado desde Puerto Rico.

Pudiéramos verlo durante el amanecer del jueves 22 de septiembre, ya que debe aparecer por el Noroeste entre las 5:30 am y 5:37 am; pero también puede ser visible entre las 5:20 am y 5:25 am del viernes 23, apareciendo más abajo del brillante planeta Júpiter en el oeste. El satélite estaría pasando a una altura de unas 142 millas sobre la isla y aquellos que han visto el paso de la Estación Espacial Internacional (ISS) notarán que el UARS luce algo más rápido debido a su poca altura en comparación con la EEI, que orbita a unas 220 millas. “Si encuentras algo de lo que tu creas puede ser una pieza del UARS, no lo toques. Contacta a un oficial de la ley local para recibir asistencia” advirtió NASA al final de su informe.

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