13 enero 2010

NASA planea enviar misión tripulada a un asteroide




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Una de las primeras cosas que hizo Barack Obama al asumir la presidencia de los Estados Unidos fue crear un comité de expertos independientes al que pidió un informe sobre el estado del programa espacial tripulado de la NASA y su situación de cara a cumplir con los objetivos establecidos por el presidente George W. Bush hace apenas cinco años de volver a la Luna en 2020 y más tarde ir a Marte. Una de las opciones, llamada "espacio profundo", o Vía flexible, enviaría los astronautas a visitar un asteroide, y finalmente les llevaría hasta la órbita de Marte.

De entre todos los candidatos para una misión de este tipo, el asteroide más prometedor es 1999 AO10, el cual podríamos visitar como muy pronto en 2025, con otras ventanas de lanzamiento en 2026 y 2032. Según el estudio, podría enviarse antes una sonda robot -parecida a la Hayabusa japonesa- en 2019, 2020 o 2021 para preparar el terreno a la misión tripulada. En el estudio se sugiere también que la sonda podría servir de ayuda a la Orión para navegar en las cercanías del asteroide y en la recogida de muestras. 1999 AO10 mide aproximadamente unos escasos 50-100 metros.

El asteroide Itakowa

La misión a 1999 AO10 duraría unos 155 días, incluyendo dos semanas en el asteroide. Durante estos 14 días se llevarían a cabo numerosas EVAs para explorar la superficie y traer de vuelta decenas (o incluso centenares) de kilos de muestras. 1999 AO10 se convertiría así en el segundo mundo del Sistema Solar -excluyendo a la Tierra, obviamente- en ser explorado por seres humanos (supongo que para entonces le habrán cambiado el nombre por otro más atractivo: se admiten sugerencias). Se necesitarían dos lanzamientos del Ares V (o Ares V Lite) para poner en órbita la nave Orión (no se menciona al Ares I), una etapa superior de escape y un módulo de vivienda (aunque éste último no es un requisito imprescindible). A diferencia de otros estudios anteriores, no se ha contemplado el uso de una modificación del módulo lunar Altair para explorar la superficie.

Si finalmente se aprueba el Camino Flexible, esta misión sería de las más fáciles de llevar a cabo, además del sobrevuelo lunar o los viajes a los puntos de Lagrange. Ahora bien, 2025 me parece una fecha demasiado tardía para una misión tan poco ambiciosa. Tampoco entiendo la necesidad de una sonda precursora no tripulada. Si ya es difícil justificar la utilidad de una misión de este tipo y atraer la atención del público, lanzar antes una sonda sólo serviría para favorecer la cancelación de la parte tripulada de la misión y/o disminuir el interés de ésta. Al fin y al cabo, una misión a un asteroide es interesante, pero una segunda misión al mismo asteroide ya no lo sería tanto.

Fuente: Eureka


En la secuencia la sombra de la sonda Hayabusa sobre el asteroide Itakowa.


Quantum opina:

Según un documento informativo obtenido de la compañía aerospacial Lockheed Martin, el nuevo proyecto se llama "Plymouth Rock, una primera misión tripulada a los asteroides utilizando Orion". La cápsula tripulada Orion, es una parte integral a del proyecto de la NASA Constellation, y que está siendo construida por esta compañía. La cápsula debería ser lanzada por un cohete Ares I en 2015 como muy pronto, aunque existen muchas probabilidades de que el primer vuelo deba ser retrasado al menos un año más. A pesar de todo, los científicos de Lockheed creen que Orion es capaz de realizar esta misión, que vería astronautas en un asteroide NEO.

Según las previsiones de la NASA y la industria aeroespacial un vuelo a un asteroide NEO podría tener lugar entre 2020 y 2025. La misión de ida y vuelta duraría un total de seis meses. No se intentaría aterrizar en el asteroide, sino que se aparcaría la nave en sus proximidades, después bastaría una mochila propulsada por gas para que los astronautas viajasen al asteroide. Una vez allí se instalarían instrumentos científicos al igual que se tomarían alrededor de 100 kg de muestras de rocas.

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