19 febrero 2009

Lulin... el cometa verde de doble cola se aproxima a la Tierra




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El cometa Lulin, llamado de ese modo en honor al observatorio en Taiwán donde fue tomada la fotografía del descubrimiento, se está acercando a la Tierra ahora. “Es una belleza verde que podría ser observada a simple vista en cualquier momento”, dice Quanzhi Ye, estudiante de meteorología de la Universidad Sun Yat-sen, de China.

Su Descubrimiento.
En 1996, un niño de 7 años, en China, se inclinó sobre el ocular de un pequeño telescopio y vio algo que cambiaría su vida: un cometa de extravagante belleza, brillante e hinchado, con una activa cola. Al principio pensó que él mismo lo había descubierto, pero no, se enteró que dos hombres llamados “Hale” y “Bopp” le habían ganado de mano. Dominando su decepción, el joven Quanzhi Ye tomó la decisión de encontrar su propio cometa algún día. Y un día lo encontró.

Una tarde de verano, en julio de 2007, Quanzhi Ye, ahora de 19 años se inclinó sobre su escritorio para mirar un campo de estrellas en una fotografía a blanco y negro. El dedo de Ye se movía de punta a punta —y se detuvo. Una de las estrellas no era una estrella, era un cometa y, esta vez, Ye lo vio primero. Unas noches antes el astrónomo taiwanés Chi Sheng Lin, se encontraba “patrullando el cielo” en el Observatorio Lulin tomando la famosa fotografía que un mes más tarde observaría Ye para realizar su descubrimiento. Chi Sheng Lin y otros miembros del equipo del Observatorio Lulin me permitieron obtener las imágenes que quería, mientras que yo analicé los datos y encontré al cometa”.

En algún lugar, este mes, imagina Ye, otro jovencito se inclinará sobre un ocular, verá al cometa Lulin y sentirá la misma emoción que él sintió cuando observó al cometa Hale-Bopp, en 1996. ¿Y quién sabe hacia dónde podría conducir esto…?

“Espero que mi experiencia pueda inspirar a otros jóvenes a perseguir los mismos sueños estelares que yo”, dice.

Cómo ubicarlo?
Para ver al cometa Lulin con sus propios ojos, coloque su alarma a las 3 de la madrugada. El cometa sale unas pocas horas antes que el Sol y se lo puede hallar aproximadamente en un tercio del cielo, en el Sur. En esta especial mañana, Lulin estará a sólo unos pocos grados de Saturno, en la constelación de Leo. Saturno se puede observar a simple vista y lo mismo podría suceder con Lulin. una de sus particularidades es que posee una "anti-cola". Como Lulin se desplaza hacia atrás, además de la tradicional cola de partículas, va dejando un residuo en el frente, una especie de punta de lanza, es decir tendrá 2 colas. Mientras la mayoría de los cuerpos en el Sistema Solar circundan el Sol al contrario de las agujas del reloj, Lulin lo hace a la inversa.

Aquí se detallan algunas fechas en las cuales es especialmente fácil encontrarlo:

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Feb. 6: El cometa Lulin pasa cerca de Zubenelgenubi, una estrella doble en el fulcro de las balanzas de Libra. Zubenelgenubi no sólo es divertido de pronunciar, sino que también es una guía útil. Usted puede ver a Zubenelgenubi a simple vista (es casi tan brillante como las estrellas en la Osa Mayor); los binoculares apuntados hacia la estrella binaria revelan al cometa Lulin en una bella proximidad.
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Feb. 16: El cometa Lulin pasa cerca de Spica, en la constelación de Virgo. Spica es una estrella de primera magnitud y una guía que ni siquiera los astrónomos de la ciudad pueden perderse. Un telescopio buscador apuntado hacia Spica capturará al cometa Lulin en el campo de visión, centrando la óptica a un pequeño paso de ambos objetos.
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Feb. 24: ¡El máximo acercamiento!Los chorros lanzados desde el interior del cometa están compuestos de cianogeno (CN), un gas venenoso propio de muchos cometas y carbono diatómico (C2). Al iluminar la luz solar a ambas sustancias en el vacío del espacio, ellas brillan de un fantasmagórico color verde. No volverá en millones de años. Por eso, la oportunidad de ver al cometa Lulin será única.
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