25 marzo 2010

Prometheus "pastorea" el anillo F de Saturno




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La sonda espacial Cassini nos sorprende nuevamente al ofrecernos información fresca acerca de Prometeo (Prometheus), una de las lunas de Saturno. Por primera vez una imagen en 3D nos muestra un mundo helado, de forma alargada que los científicos asemejan a una ballena blanca. Sus imperfecciones revelan un violento pasado: Prometeo sufrió impactos de meteoros que desfiguraron su aspecto hasta convertirlo en una especie de gran 'batata' espacial, una descripción propia de los científicos de la NASA.

En esta ocasión, la cámara de ángulo estrecho de Cassini capturó dos imágenes en blanco y negro de la luna el 26 de diciembre de 2009. Así, el equipo de imagen combinó ambas para lograr este nuevo punto de vista 'en estéreo'. Se ve diferente a la imagen en forma de huevo difundida el mes de enero porque entonces se mostraba uno de los extremos más cortos de esta luna de formas irregulares.

Prometeo es una de las lunas más cercanas a Saturno. Orbita alrededor del gigante de gas a una distancia de unos 140 mil kilómetros y tiene 86 kilómetros de envergadura en su punto más ancho. Fue descubierto por el Voyager 1 de la agencia norteamericana en 1980.

En la imagen algunas de las 61 lunas descubiertas hasta hora en Saturno.


Esta imagen del 29 de octubre de 2004 muestra un rastro de materia del anillo F de saturno atraída por Prometeo.© NASA/Cassini.


En esta nueva imagen tomada el 14 de enero de 2009, Prometeo penetra e interactúa con el anillo F, dejando un surco y numerosas perturbaciones.© NASA/Cassini.


Su incidencia en el anillo F de Saturno

La configuración de aspecto caótico del anillo F de Saturno está provocada por el paso de la pequeña luna Prometeo,la cual forma parte de la sorprendente categoría de las lunas pastoras.

Ocho lunas pastoras, o “satélites pastores”, orbitan alrededor de Saturno. Sus órbitas se inscriben en las cercanías del borde de uno de los anillos del planeta, y delimitan muy exactamente su extensión conduciendo los materiales que lo componen, impidiéndolos dispersarse. Si se alejan del anillo, por ejemplo bajo el efecto de perturbaciones provocadas por otro satélite, estos materiales que tienen tendencia a fugarse, son devueltos inmediatamente al anillo, o se agregan a la luna pastora.

El anillo F está particularmente bien vigilado, ya que contiene tres lunas pastoras en su interior (Prometeo, S/2004 S4 y S/2004 S6) y dos más (Pandora y S/2004 S3) en el exterior. Pero tal complejidad no tiene ningún efecto sobre la integridad de la estructura. Así, Prometeo se zambulle literalmente en la arista interior del anillo en el momento de cada paso en el apoastro (punto de una órbita elíptica más alejado de su centro), provocando ondas, vacíos o nodos y barriendo de su superficie una parte del material.

Fuente: Astroseti.org

La imagen en forma de huevo donde se mostraba uno de los extremos más cortos de Prometheus.


Quantum opina:

Prometheus o Prometeo, es un satélite de forma irregular de 119 x 87 x 61 kilómetros descubierto por los astrónomos Stewart A. Collins y D. Carlson en las imágenes transmitidas por la sonda Voyager 1 en 1980. El 14 de enero de 2009, la sonda cassini tomo la famosa foto en forma de huevo aprovechando la iluminación del anillo F en su cara opuesta en un ángulo de 18 grados. La distancia a Saturno es de 555 000 kilómetros y la resolución de la imagen, a la altura del anillo, es de 3 kilómetros por píxel. En la nueva imagen 3D (al inicio del artículo), el sol ilumina Prometeo en un ángulo diferente, lo que hace visible el cuerpo alargado de la luna.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. El Jet Propulsion Laboratory, una división del Instituto Tecnológico de California, en Pasadena, dirige la misión Cassini para la Oficina de Ciencia Espacial de la NASA, Washington, D.C. El orbitador Cassini y sus dos cámaras de a bordo fueron diseñadas, desarrolladas y ensambladas en el JPL. El equipo de imagen tiene su base en el Space Science Institute, Boulder, Colorado.

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