14 junio 2009

NASA lista para enviar a la Luna sondas LRO y LCROSS a bordo del Atlas V-401




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Las sondas Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) y Lunar Crater Observation and Sensing Spacecraft (LCROSS) de la NASA volarán a la Luna en lo alto del mismo cohete Atlas V, pero usarán métodos completamente distintos para estudiar el ambiente lunar.

LRO irá hacia una órbita lunar alrededor de nuestro satélite, enfocando sus instrumentos científicos hacia la superficie para realizar sus estudios. Por su parte LCROSS guiará una etapa superior vacía del cohete en un rumbo de colisión hacia un cráter en sombra permanente en un esfuerzo por destapar las evidencias de agua en los polos lunares. La propia LCROSS se estrellará contra la superficie lunar durante este estudio.
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La sonda LRO orbitando la Luna
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La nave LRO tiene una misión primaria de un año, en una órbita polar a 50 kilómetros de altura sobre la superficie, con una posible misión extendida. La masa total de la nave ronda los 1.000 kilogramos (100 corresponden a los instrumentos) y la potencia eléctrica es de 400 W (100 W corresponden a los instrumentos). Las baterías son de ión litio alimentadas por paneles solares.
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La sonda LCROSS con la etapa Centaur hacia la Luna
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La sonda LCROSS es una nave con un diseño extremadamente simple y no tiene sistemas desplegables o elementos mecánicos activos, por lo que es una nave de bajo riesgo y de tecnología probadas. Su masa seca es de 534 kilogramos y el sistema de propulsión tiene un tanque con una capacidad para 344 kilogramos de monopropelente hidracina por lo que el peso total puede llegar hasta los 1.000 kilogramos.

El lanzamiento se realizará el miércoles 17 de junio de 2.009 a las 19:51 GMT. En ese mismo día hay dos ventanas de lanzamiento más a las 20:01 GMT y las 20:11 GMT. Será llevado a cabo en el Complejo de Lanzamiento 41 por un cohete Atlas V, modelo 401.

El lanzador que se utilizará para lanzar al espacio a las sondas LRO y LCROSS será el potente Atlas V 401. Desde su vuelo inaugural el 21 de Agosto de 2002, este lanzador ha volado exitosamente en catorce ocasiones con un fallo parcial debido a una válvula de la etapa Centaur.
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Estructura interna del cohete Atlas V-401
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El vehículo utiliza una potente primera etapa propulsada por un motor RD-180, diseñado para poder llevar acoplados hasta cinco cohetes de propulsante sólido de apoyo. Esta solución se encuentra muy extendida entre los lanzadores comerciales, pues es una muy buena manera de, variando ligeramente la configuración del vehículo, dotar a la familia de lanzadores de una flexibilidad necesaria para llevar a cabo adecuadamente una amplia gama de misiones.
El Atlas V desarrolla misiones que van desde la inyección en órbita baja hasta la inserción en una órbita geoestacionaria. La segunda etapa es una Centaur, igual a la ya usada en la familia Atlas III. Esta familia se lanza desde el complejo espacial 41 en la base militar de Cabo Cañaveral, en Florida y recientemente desde Vandenberg.
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Significado de la numeración de los Atlas V
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La nomenclatura usada para los miembros de esta familia comprende un código de tres números, donde el primero indica el diámetro útil de la cofia montada (puede ser de 4 o de 5 metros), el segundo el número de cohetes de propulsante sólido montados en la primera etapa (de cero a cinco) y el tercero el número de motores Centaur de la segunda etapa (pueden montarse uno sólo o dos).
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Revisión del módulo LRO
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Para esta misión el vehículo lanzador será un Atlas V 401, lo que quiere decir que usará la cofia de cuatro metros de diámetro, que no montará cohetes de propulsante sólido y que utilizará un motor Centaur (el que irá con LCROSS hasta la Luna). La empresa encargada del lanzamiento es ILS, una alianza entre la americana Lockheed Martin y la rusa Khrunichev State Research and Prodction Space Center. Así, los americanos aportan la familia Atlas y los rusos aportan su ya probado Proton, y su nuevo desarrollo, el cohete Angara, operados ambos desde la base kazaja de Baikonur.

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