18 agosto 2009

Geólogo advierte sobre futuro terremoto-tsunami en EEUU




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La zona de choque de placas tectónicas denominada Cascadia, una falla de 1095 kilómetros de longitud que pasa a 80 kilómetros fuera de la costa Noroeste del Pacífico - desde el Cabo Mendocino en California hasta la Isla de Vancouver al sur de la Columbia Británica - ha sufrido una serie de cuatro terremotos devastadores durante los últimos 1,600 años. Los científicos están tratando de descubrir si es que se encuentra a punto de ocurrir un gran corrimiento de placas una vez más antes de que entre en un estado de inactividad.

"La gente necesita saber que podría llegar a ocurrir", comentó el geólogo Brian Atwater del U.S. Geological Survey.

Sólo existen dos lugares en los Estados Unidos donde las placas tectónicas chocan y que podrían llegar a causar un gran tsunami y nuevos estudios muestran que al menos un nuevo terremoto en por lo menos una de esas dos localidades podría ser inminente.

Los dos terremotos más recientes en esta fractura ocurrieron en el año 1700 (un evento de magnitud 9) y aproximadamente en el año 1500. Ahora ya se han cumplido 309 años desde el último de los eventos. De modo que nos preguntamos si esta zona de placas de Cascadia ha terminado por el momento o se encuentra al borde del evento número cinco.
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Sistema de advertencia ante tsunamis instalados en el Océano Pacífico
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La zona denominada Cascadia (donde las capas tectónicas sufren fuerzas laterales y hacia abajo incrustándose en el manto de la otra placa inferior) ocurre cuando la placa relativamente delgada denominada Juan de Fuca se mueve hacia el este y por debajo de la placa Norte Americana que se mueve hacia el oeste.

Cuando la colisión da como resultado una ruptura, ocurren grandes terremotos. La otra zona de placas, capaz de producir una gran secuencia de terremoto-tsunami se encuentra en Alaska, el lugar donde ocurrió un terremoto gigantesco y el subsiguiente tsunami en el año 1964.

Los científicos dicen que una ruptura a lo largo de la falla Cascadia ocasionaría que el fondo marino rebotase 7 o más metros, disparando poderosas olas gigantescas relativamente cerca de la costa. Las primeras olas golpearían las comunidades costeras en 30 minutos o menos, demasiado rápido para los sistemas de alarma actuales para tener tiempo de salvar vidas.

Se considera que un tsunami a lo largo de la Costa del Atlántico es muy poco probable.

Los tsunamis son el resultado de repentinos aumentos o caídas en una sección de la corteza terrestre debajo o muy cerca del océano, generalmente ocasionados por terremotos, actividad volcánica o corrimientos de tierra. Los terremotos en una zona de fracturas producen los tsunamis de mayor energía, especialmente si ocurren en aguas profundas. La actividad sísmica desplaza al agua de mar, creando un aumento o caída en el nivel del océano en la superficie. Este aumento o disminución en el nivel del mar es lo que inicia la formación de una ola de tsunami. La altura de la ola aumenta en aguas poco profundas.

Los geólogos pueden identificar los terremotos ocurridos en el pasado por medio de estudios radiológicos con Carbono en los depósitos de arena denominados turbiditas, que provienen de corrimientos de tierra bajo el mar. En estudios realizados en la fractura Cascadia se han identificado de 19 a 21 eventos de grandes terremotos durante los últimos 10,000 años. Durante al menos 17 de estos eventos, la zona completa de la fractura se partió de golpe, causando un terremoto de una magnitud de 9 y grandes tsunamis.
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Causa y efecto de las olas de un tsunami
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El evento en Asia sucedió donde la placa de la India sufrió un corrimiento por debajo de la micro placa de Burma. Se partió, la primera vez desde 1833, a lo largo de un frente de 960 kilómetros, que es muy semejante a la longitud de la Cascadia.

El caso de Asia fue una demostración horrorosa del futuro geológico del Noroeste del Pacífico, dijo Goldfinger. Por cientos de años, las zonas de placas de corrimientos permanecen en su sitio, liberando poca tensión. Cada pocos cientos de años, en unos minutos de violencia, liberan las fuerzas a medida que las placas superiores se mueven hacia el mar, produciendo un enorme tsunami a continuación del movimiento del terremoto.

"En el caso de la Zona de Fractura de Cascadia, podríamos tener un área de fondo marino que fuese de 80 kilómetros de ancho y de 800 a 960 kilómetros de largo que de repente se partiese, causando un enorme tsunami", dijo Goldfinger. "A la vez, podríamos esperar que algunas partes de la parte superior de la placa de Norte América se hundieran uno o dos metros. Estos son eventos tectónicos de grandes masas. Las zonas de las fallas o fracturas son las que ocasionan los terremotos más poderosos y los tsunamis en el mundo".

"Una posibilidad es que estuviéramos frente a un nuevo período de muchos cientos de años antes de que ocurra el siguiente gran terremoto", dijo Goldfinger. "La otra posibilidad es que aún nos encontremos dentro del grupo de los grandes eventos. Si ese fuera el caso, el tiempo promedio de intervalo entre terremotos dentro de un grupo es en estos momentos. Podríamos tenerlo en cualquier momento".

Fuente: Astroseti



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