05 noviembre 2010

Primeras imágenes del encuentro EPOXI con el cometa Hartley 2




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La sonda Epoxi, que hace cinco años había visitado el cometa Tempel 1, se acercó en la mañana de este jueves a sólo 700 kilómetros del Hartley 2, un cometa de periodo corto que está hoy a unos 20 millones de kilómetros de la Tierra. Poco después, comenzó a enviar las imágenes tomadas entre miércoles y jueves, las que revelan un cuerpo de tamaño sorprendente. A los ocho minutos del máximo acercamiento de la nave, la antena fue dirigida a la Tierra para comenzar a recibir los centenares de fotografías que captó horas antes, durante y tras el sobrevuelo a más de 43.000 kilómetros por hora de velocidad.



“Estamos conteniendo el aliento para ver qué descubrimientos nos aguardan en la observación más cercana”, dijo Michael A’Hearn, principal investigador de la sonda Epoxi en la Universidad de Maryland. La Nasa realizará una rueda de prensa en la que informará cómo transcurrió la misión. Charles Bolden, administrador de la Nasa, celebró el logro y consideró que con la información se sabrá más de los Orígenes del sistema Solar.


Esta imagen (la de arriba) es una de las primeras enviadas a la Tierra de la misión de la NASA EPOXI después de que voló el cometa Hartley 2 alrededor de las 7 am hora del Pacífico (10 am EDT) el 4 de noviembre de 2010. La antena de alta ganancia de la nave espacial, transmitió imágenes 18 horas antes del encuentro hasta minutos después del evento. Esta imagen ha sido procesada para mejorar el núcleo del cometa y no la cola. El núcleo no se puede ver en esta vista.

Desde septiembre, Deep Impact ha estado tomando fotos de Hartley 2 cada cinco minutos y recopilado datos. Hartley 2 pasó a 18 millones de kilómetros (11 millones de millas) de la Tierra el 20 de octubre, su mayor aproximación desde su descubrimiento en 1986 por el astrónomo británico Malcolm Hartley. Veamos las primeras imágenes tomadas por EPOXI:






En la secuencia anterior puede verse en detalle al cometa Hartley 2 en lo que se considera una imagen gloriosa de la misión de la NASA EPOXI. Fue tomada cuando la nave espacial voló alrededor de las 6:59 PDT (09:59 GMT), desde una distancia de unos 700 kilómetros (435 millas). El núcleo del cometa, o cuerpo principal, es de aproximadamente 2 kilómetros (1.2 millas) de largo y 0.4 kilómetros (0.25 millas) en el "cuello", o la mayor parte estrecha.

En las imágenes en blanco y negro se observa el núcleo alargado del cometa, más ancho en los extremos, brillando por la luz solar y despidiendo rayos, seguramente del material que desprende.

"Hay muchos interrogantes sobre los cometas y su ciclo de vida'', dijo el gerente del proyecto Tim Larson, del Laboratorio de Propulsión a Jet de la NASA, encargado de la misión de 42 millones de dólares. ``Disponemos de tan pocos datos, que cada vez que tenemos la oportunidad de pasar cerca de un cometa nos da la posibilidad de expandir nuestro conocimiento''.



La imagen anterior corresponde al astrónomo aficionado Byron Bergert, quien el 6 de octubre de 2010 en Gainesville, Florida, capto al cometa Hartley 2 utilizando un astrógrafo 106 mm marca Takahashi.

El 4 de julio del 2005, Deep Impact disparó una sonda de cobre que se estrelló en el cometa Tempel 1. La colisión a alta velocidad despidió una nube de escombros al espacio, lo que permitió a los expertos dar el primer atisbo de su interior. Después de esa misión de 333 millones de dólares, la NASA despachó al Deep Impact para visitar otro cometa. Debió haberse encontrado con el cometa Boethin en el 2008, pero éste no apareció por ningún sitio. Los científicos conjeturaron que el cometa pudo haberse desintegrado en pequeños fragmentos.

Entonces Deep Impact fue redirigido al Hartley 2, que tiene 1,2 kilómetro (0,75 milla) de ancho y es el cometa más pequeño fotografiado de cerca. Los científicos esperan que la misión les permita comprender mejor la diferencia entre los distintos ejemplares de cometas, bloques de hielo que son residuos de la formación del sistema solar hace unos 4.500 millones de años.

Fuente: NASA


Concepto artístico del la sonda EPOXI, anteriormente llamada "Deep Impact".


Quantum opina:

En los últimos años, naves espaciales internacionales han volado cerca de los núcleos de cuatro cometas: Halley, Tempel 1, Borrelly y Wild 2. Deep Impact incluso abrió un hoyo en uno de ellos (Tempel 1) para ver qué había debajo de la superficie. Esos sobrevuelos previos, sin embargo, quizás no hayan preparado a los investigadores para el cometa Hartley 2.

Asimismo, el cometa ya ha conmocionado al equipo científico debido a la producción de un gran caudal masivo de CN, el radical cianógeno comúnmente conocido como "cianuro". El cianuro en sí no fue la sorpresa, ya que es un componente común de los núcleos de los cometas. En cambio, lo que dejó perplejos a los investigadores fue el tamaño y la pureza de la explosión.

Esto desafía a la sabiduría convencional. Se cree que los núcleos de los cometas son un conjunto de hielo, roca y partículas de polvo volátiles, generalmente bien mezclados. Cuando el hielo se evapora para producir un chorro de gas, el polvo naturalmente lo acompaña. Pero esta explosión fue solamente de gas. La verdadera trascendencia de la explosión de Hartley 2 tiene que ver con la intriga. Algo misterioso está sucediendo... y estamos a punto de averiguar de qué se trata. Esperemos a ver que nos anunciará la NASA en los próximos días.

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