07 enero 2009

Wow! La señal "inteligente" que vino del espacio




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El 15 de agosto de 1977 a las 23:16 horas, el radio-telescopio Big Ear recibio una señal de radio de origen desconocido durante aproximadamente 72 segundos proveniente de la zona oeste de Sagitario y alcanzando una intensidad 30 veces superior al ruido de fondo. Esta señal no se grabo pero fue registrada por la computadora del observatorio en una seccion de papel continuo diseñada para tal efecto. Unos dias despues, un joven profesor de la universidad del estado de Ohio llamado Jerry Ehman que estaba trabajando como voluntario en el proyecto SETI, revisando los registros de la computadora, descubrio atonito la señal anomala mas intensa jamas detectada por un radio-telescopio.
J.Ehman.- "... Estaba revisando los registros de la computadora que habian comenzado el 15 de agosto. Me quede atonito al ver la serie de numeros y letras "6EQUJ5" en el segundo canal del registro. Reconoci esto como el patron que esperariamos ver de una fuente de radio de banda estrecha de un pequeño diametro angular en el cielo. Con el boligrafo rojo que estaba usando, rodee esos seis caracteres y escribi la notacion "Wow!" en el margen izquierdo del registro. Despues de terminar de revisar el resto contacte con Bob Dixon y con el doctor John D. Kraus, director del radio-observatorio Big Ear. Ellos tambien se quedaron atonitos. A partir de entonces fue cuando comenzo el analisis de lo que ha sido llamado durante 21 años la señal Wow! ... "
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La computadora del radio-observatorio, una IBM 1130 equipada con 1 MB de disco duro y 32 KB de memoria RAM, se encargaba de convertir los datos recibidos directamente por el radio-telescopio a una serie de caracteres alfanumericos. El software, diseñado por Bob Dixon y Jerry Ehman era bastante sofisticado ya que hacia continuos chequeos del funcionamiento del equipo y era capaz de ejecutar varios algoritmos de busqueda simultaneamente, incluidos unos algoritmos de busqueda capaces de aislar señales pulsantes o continuas. Ademas sirvio para solucionar la falta de espacio en los registros de impresora y el ahorro de tinta ya que se estaban rastreando 50 canales en la frecuencia del hidrogeno neutro (1420 MHz). Cada fila representaba los resultados de los datos recogidos durante aproximadamente 12 segundos de busqueda. Eran necesarios 10 segundos para obtener las intensidades de todos los canales, y aproximadamente 2 segundos para que la computadora procesara los datos recibidos. Las columnas representaban las intensidades para los 50 canales en rastreo, de 10kHz de ancho de banda cada uno, con el canal nº1 situado en el extremo izquierdo y el canal nº50 situado en el extremo derecho.




Para detectar con precision la intensidad de una posible señal, la computadora basaba las mediciones tomando como referencia la medicion anterior. Esto se hacia debido a que le ruido de fondo no es constante respecto al tiempo y necesitaban tener en todo momento una referencia actualizada del mismo para poder diferenciar lo que es señal de lo que es el ruido. Este proceso se llevaba a cabo en 5 pasos:

En un primer momento se dividia en 6 porciones la señal recibida en cada canal, de las cuales se separaban 1/6 del valor actual y 5/6 del valor anterior y eran separadas para eliminar el ruido de base. En el siguiente paso el resto era dividido por la desviacion estandar(*) computada sobre 60 periodos (porciones de señal), 1/60 del valor actual mas 59/60 del valor anterior. *Notese que la desviacion estandar es equivalente al ruido.
El numero calculado en el primer paso era dividido por el numero calculado en el segundo. Esta operacion daba el ratio de ruido de la señal. Despues la parte entera de este ratio de ruido de la señal era tomada; y ... Por último el numero entero era imprimido con las siguientes modificaciones. Si el valor era un 0 era representado mediante un espacio en blanco, los valores entre el 1 y el 9 eran imprimidos tal cual, y los enteros del 10 al 35 eran representados con las letras mayusculas que van de la A a la Z respectivamente. Si alguna señal tenia una intensidad de 36,0 o superior, el programa simplemente empezaba de nuevo desde 0. Asi, el valor 39 seria convertido a 4 (39-35). La secuencia "6EQUJ5" en el segundo canal del registro de la computadora representaba los siguientes valores de ruido de la señal:
6 --> los valores entre 6,0 y 6,999...
E --> los valores entre 14,0 y 14,999...
Q --> los valores entre 26,0 y 26,999...
U --> los valores entre 30,0 y 30,999...
J --> los valores entre 19,0 y19,999...
5 --> los valores entre 5,0 y 5,999...
El intervalo mas intenso recibido (la "U" significa que la señal era 30 veces mas intensa que el ruido de fondo. Mucho de este ruido de fondo llega al receptor sin que se vea alterado, pero algunos ruidos pueden provenir de los arboles, de la hierva u otros objetos circundantes, y algo proviene del remanente del "Big Bang", explosion que se estima habria ocurrido hace 15 billones de años.

1420.4056 MHz - Hidrogeno neutro

¿Porque en esta frecuencia? Pues porque es la del elemento mas abundante en el univeso. Hay millones de frecuencias posibles en todo el espectro radio-electrico, pero se piensa que cualquier civilizacion inteligente lo suficientemente avanzada como para estudiar el universo, deberia conocer la radio-astronomía y por tanto hacer investigaciones radio-astronomicas. Si esto es asi deberian conocer la frecuencia natural de emision del hidrogeno neutro, que al ser el elemento mas abundante del universo proporciona un canal optimo para la emision y recepcion de señales.
Ya tenemos el canal, pero ¿en que tipo de onda podemos esperar recibir un posible mensaje? Hay varios tipos de ondas que se diferencian por sus caracteristicas a la hora de imprimirles un mensaje, como son la modulacion de frecuencia (FM), la modulacion de amplitud (AM), modulacion de fase, modulacion digital, banda lateral unica, etc... Pero de entre todas ellas destaca una en particular por su capacidad de concentrar gran cantidad de energia en el menor ancho de banda. Esta es la conocida como onda continua o CW (Continuous Wave) que por ser de una frecuencia fija y estable es la onda optima para salvar las grandes distancias interestelares a la vez que es capaz de ser escuchada a niveles muy bajos de señal (el codigo Morse se emite en CW).
Durante todos estos años se han recibido muchas otras señales de origen desconocido provenientes del espacio exterior, pero ninguna tan intensa ni tan larga como lo fue la señal Wow!.



1 comentarios:

Miquer A. Rivera Santiváñez dijo...

Con saludos para Juan Carlos Jimenez. Su publicación hace recordar AVENTURA EN EL ESPACIO LEJANO, presentado por Ediciones Vagamundos- Moleskin, donde también se reciben señales por medio de los equipos de radiastronomía. En consecuencia ocurren viajes de ida y vuelta hasta un punto muy distante de otra galaxia. También me ha interesado lo del cráter de Chicxulub. Me parece que gran parte de la humanidad anda muy distraida, ocupándose en jugar a los soldados, a los bandidos, a las peleas de comadres y se asombran por muertes de docenas en accidentes de tráfico, pero existe un enemigo común e invisible, que dentro de una centuria se habrá tragado más de 6,999'000,000 de personas del mundo. Eso es peor que un cataclismo. Ya debe ser TIEMPO DE LA UNIDAD (es decir la humanidad entera en sinergia de fuerzas mentales y físicas)para ganar la gran batalla sin balas ni bombas atómicas. O es que se aguarda que los cambios significativos tienen que llegar desde lugares extraterrestres. La verdad es que seguimos en una época semisalvaje, donde se tragan unos a otros; empezando en la jungla, que bajo disfraces toma lugar en las metrópolis, y el hombre supone que ha ganado la civilización del superhombre . Sin embargo debemos abrazarnos al llegar las doce de la noche del 31 de Diciembre. ¡FELIZ AÑO NUEVO 2012, CONTRA LOS MALOS AUGURIOS!, y hasta pronto.

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